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Jaguar XJ13

Avec cinq victoires en sept ans, Jaguar était le constructeur le plus titré au Mans dans les années 1950. Étonnamment, le moteur à l'origine de ces vic...

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Jaguar XJ13 

Avec cinq victoires en sept ans, Jaguar était le constructeur le plus titré au Mans dans les années 1950. Étonnamment, le moteur à l'origine de ces victoires était directement dérivé du six cylindres de la XK qui alimentait également la gamme de voitures de sport routières de l'entreprise. A partir de 1958, les coureurs sportifs ont été limités à un remplacement de trois litres, ce qui a rendu la Jaguar D-Type obsolète. Certains corsaires ont tenté de faire la course avec une version de trois litres du moteur droit à six cylindres, mais dans cette configuration, il ne pouvait pas rivaliser avec l'Aston Martins ou la Ferrari. Au début des années 1960, Jaguar a brièvement repris sa pratique avec le développement de versions de course de la nouvelle E-Type, mais s'est de nouveau fait battre par Ferrari.

Officiellement, l'époque des courses de Jaguar était révolue, mais en coulisses, un nouveau moteur et un nouveau châssis étaient sur les planches à dessin qui devaient ramener Jaguar à l'avant-garde de la course d'endurance. Un développement logique du moteur six cylindres de la XK serait un V12 et cette configuration avait été discutée depuis le milieu des années 1950 au sein de Jaguar. Contrairement au moteur XK, le V12 était destiné à être d'abord un moteur de course, puis à être introduit dans les tramways. Au début des années 1960, les règles de cylindrée avaient été assouplies de nouveau, de sorte que le nouveau V12 pouvait être développé pour un moteur Le Mans à venir.

Le développement du nouveau moteur a été confié à Claude Bailey. Au total, sept moteurs prototypes ont été construits, dont deux d'entre eux ont été construits selon les spécifications de course avec deux arbres à cames en tête. Les deux bancs de six cylindres étaient inclinés à 60 degrés et, comme le reste du moteur, entièrement construits en aluminium. Au départ, le V12 était équipé de six carburateurs à double starter, mais ils ont été rapidement éliminés pour le système d'injection Lucas plus avancé. Déplaçant d'un peu moins de cinq litres, le nouveau moteur produit 445 ch sur les carburateurs et un peu plus de 500 ch à l'injection. Les ingénieurs de Jaguar ont estimé que 200 ch de plus pourraient être libérés grâce à un réglage minutieux.

Le nouveau châssis monocoque a combiné les leçons apprises avec le modèle D-Type et a suivi la dernière tendance des moteurs intermédiaires. Tout comme la Lotus 25, la monocoque était construite en aluminium et n'avait plus besoin de lourds châssis en acier pour loger la suspension. Le nouveau bolide sport de Jaguar a battu la Lotus 49 de Colin Chapman en utilisant le moteur comme un élément entièrement sollicité ; le moteur et la boîte de vitesses portaient la suspension arrière. Le châssis roulant était revêtu d'une fine carrosserie en aluminium, dessinée par Malcolm Sayer, qui était également responsable de la forme glissante de la D-Type. Achevée à la fin de 1966, la nouvelle voiture pesait un peu moins de 1000 kg.

Surnommée la XJ13, pour Experimental Jaguar Number 13, la nouvelle voiture de course a été lancée sur la piste début 1967. Dans le plus grand secret, David Hobbs a testé le XJ13 sur la piste du MIRA et a rapidement battu le record. La voiture et le moteur ont fait l'objet d'un développement minutieux, mais la première priorité était de garder le projet secret, car le conseil d'administration de Jaguar craignait que le moindre mot de la nouvelle voiture à moteur V12 n'ait des effets négatifs sur la demande de la gamme actuelle de voitures sportives à six cylindres. Presque prête à affronter Ford et Ferrari au Mans, Jaguar a une fois de plus été confrontée à des changements réglementaires. En 1968, la limite de cylindrée des prototypes de voitures de course comme la XJ13 a de nouveau été abaissée à trois litres. Toujours un secret, la XJ13 très perfectionnée a été retirée du marché pendant que les ingénieurs de Jaguar travaillaient à la préparation du V12 pour une utilisation dans la rue.

En 1971, la V12 était enfin prête à entrer en production dans la troisième évolution de la populaire E-Type. Pour célébrer l'introduction du nouveau moteur, Jaguar a décidé d'utiliser le XJ13 dans une vidéo publicitaire sur le développement du V12 E-Type. Malheureusement, un pneu a éclaté sur la pente raide de la piste de MIRA et lors de sa première apparition publique, le XJ13 a été pratiquement détruit. Bien que les dommages aient été importants, Jaguar a décidé de faire reconstruire la voiture complètement. Au cours des années suivantes, le département du patrimoine de l'entreprise a présenté la machine unique en son genre lors de divers événements, tant à l'arrêt que sur route. À un moment donné, le moteur le plus sain des deux a été surréglé et détruit. Le deuxième moteur utilisait un piston soudé et ne pouvait être entraîné que lentement.

Le coup de grâce pour la carrière de pilote de la XJ13 semble avoir été porté il y a quelques années, lorsque la voiture est tombée d'un trottoir, perçant un trou dans le carter. La voiture a été retirée du musée et n'a été que très rarement exposée. Heureusement, Jaguar n'a pas une fois de plus laissé le plus gros "aurait pu être" de l'entreprise dans un état d'abandon et a chargé plusieurs anciens employés de reconstruire une fois de plus la voiture. La tâche la plus importante du groupe de volontaires a été de reconstruire le moteur unique, qui n'avait pratiquement pas de pièces communes avec les V12 de production ultérieure. Le châssis a été nettoyé tandis que la carrosserie a été complètement repeinte. Jaguar espérait avoir la voiture prête à temps pour le défilé Le Mans 2006, mais les débuts ont dû être reportés de trois semaines et la XJ13 a été présentée autour de la piste lors de la course Le Mans Classic.

Entièrement fonctionnelle pour la première fois depuis de nombreuses années, la Jaguar XJ13 est vue ci-dessus pendant le Festival de la vitesse de Goodwood 2007.