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Porsche 961

La Porsche 961 était une voiture de course construite par Porsche et basée sur la 959. Il était destiné aux courses de voitures de sport du groupe B, en comp...

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Porsche 961

La Porsche 961 était une voiture de course construite par Porsche et basée sur la 959. Il était destiné aux courses de voitures de sport du groupe B, en complément des 956 et 962C spécialement construites pour le groupe C du Championnat du Monde de Prototypes Sportifs. Le projet 961 a été de courte durée, n'a couru que trois courses et n'a vu la construction que d'une seule voiture. Les plans de vente de la voiture aux clients ont été abandonnés lorsque la classe B a été annulée. 

Développement 

Au début des années 1980, la Fédération Internationale du Sport Automobile (FISA) a réorganisé sa structure de classification pour le sport automobile. Deux nouvelles catégories, connues sous les noms de Groupe B et Groupe C, ont été désignées pour le Championnat du Monde Sports-Prototypes. Porsche avait développé la 956 pour les règles du Groupe C, et après les débuts de la 956, a commencé à travailler sur le développement d'une voiture du Groupe B. Un premier concept prototype, baptisé Porsche Gruppe B, a été lancé en 1983, après quoi des plans ont été établis pour construire la voiture en vue de sa production et fournir des versions de course aux clients comme cela avait été fait avec la 956.

A l'époque où le Groupe B avait été lancé en tant que production 959 en 1985, les règles du Groupe B avaient été modifiées par la FISA pour mieux convenir à l'utilisation de la classe dans le Championnat du Monde des Rallyes plutôt que dans le Championnat Sports-Prototypes. C'est pourquoi Porsche a mis au rebut les projets de développement de voitures de sport destinées à de multiples clients, mais a poursuivi le développement de la production d'une voiture pouvant être utilisée en usine afin de mettre en œuvre le développement de l'automobile. Cette voiture de course solitaire, construite sur un châssis 959 n° 10016, est devenue la 961.

La nouvelle 961 conserve une grande partie de la 959 de route, notamment le système à quatre roues motrices qui était peu courant dans les courses de voitures de sport à l'époque, mais qui était autorisé par la réglementation du groupe B. Le système a été modifié pour distribuer davantage de puissance aux roues arrière plutôt que la répartition équilibrée de la 959. Les systèmes d'amortissement et de suspension réglables par le pilote ont été retirés et remplacés par une unité de course qui ne pouvait être ajustée que par l'équipe du stand, mais qui était plus fiable pour les courses d'endurance.

Le moteur de la 961 était une Porsche Type-935. Ce moteur à double turbocompresseur a été utilisé non seulement sur la 959, mais aussi sur le Groupe C 956 et plus tard sur la 962C. Ce développement en compétition a permis à la 961 d'atteindre un niveau de suralimentation supérieur à celui de la 959 standard.  Il en est résulté une puissance de pointe de 680 ch (510 kW). Les freins ont également été adoptés de ceux développés pour la 962C. La carrosserie a été remplacée par des panneaux plus légers pour réduire le poids de la voiture à 1 150 kg (2 540 lb), tandis que l'aileron arrière et le bouclier avant ont été remplacés par des conceptions modifiées afin de créer un meilleur appui vers le bas. Dunlop, qui soutenait déjà l'équipe Porsche 962C en usine, a fourni les pneus de la 961. 

Lorsque la 961 fut achevée en 1986, Porsche n'avait pas encore construit suffisamment de 959 pour satisfaire aux règlements du groupe B en matière d'homologation. Pour cette raison, la 961 a dû être classée dans la catégorie similaire GTX de l'International Motor Sports Association.

Historique en course 

Pour sa première apparition aux essais des 24 Heures du Mans en mai 1986, la 961 a montré son potentiel en signant le dixième meilleur chrono sous le contrôle du pilote français René Metge. Le temps de la 961 était non seulement plus rapide que celui de la BMW M1 inscrite dans le Groupe B, mais aussi plus rapide que plusieurs prototypes des catégories C1 et C2. Lors des courses en juin, le Français Claude Ballot-Léna et les deux ont qualifié la voiture en 26e place. Grâce à sa fiabilité, la 961 a pu grimper à travers le peloton au fur et à mesure que la course progressait et a finalement terminé la course à la septième place, 47 tours derrière la 962C officielle gagnante.

Plus tard en 1986, la 961 est parti aux États-Unis et a participé à la dernière manche du Championnat Camel GT à Daytona International Speedway. La voiture a de nouveau été reclassée par l'International Motor Sports Association, cette fois dans la catégorie GTP aux côtés de prototypes sportifs comme la 962. Les pilotes Kees Nierop du Canada et Günter Steckkönig d'Allemagne ont été affectés à la voiture. La 961 s'est toutefois débattue dans les virages serrés du circuit de Daytona. Les pneus Dunlop de la 961 ont été poussés au-delà de leurs limites et ont subi plusieurs éclats alors que la voiture était à pleine vitesse, ce qui a ralenti le rythme global de la 961 avant de finir la course en 24ème position.

Porsche a poursuivi le développement de la 961 jusqu'à la saison 1987 où elle a été préparée une fois de plus pour Le Mans. La voiture a été repeinte aux couleurs de Rothmans pour correspondre au schéma utilisé par les 962C de l'usine. Les performances ont chuté par rapport à l'année précédente, la 961 n'ayant obtenu que le 16e meilleur tour lors des essais de mai. Le pilote suisse Claude Haldi a été associé à René Metge, mais les deux ont été rejoints par Kees Nierop dont la 962C avait été détruite dans un accident qualifié. Bien que la 961 ait réussi à monter jusqu'à la 11e place du classement général, Kees Nierop s'est sorti après un mauvais changement de rapport. La voiture a été arrêtée et retirée après avoir pris feu alors que Nierop tentait de retourner sur la voie des stands.

Suite aux difficultés du Mans, et sans championnat pour courir la 961 contre des machines similaires, le projet a été annulé. La 961, réparée après son accident et son incendie en 1987, est maintenant exposée au Musée Porsche à Stuttgart, en Allemagne.